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変形性関節症の原因について

変形性関節症の疑いがある男性

変形性関節症とは、慢性の関節炎を伴う関節疾患のことを言います。
骨と骨の間の関節には軟骨があり、これがクッションのような役割を果たすことでなめらかに体を動かすことができます。
しかし、老化などが原因でこの軟骨が磨り減りなめらかに動かなくなると、関節に摩擦が生じてしまいます。
さらに、壊れた軟骨の組織のかけらが内側の骨膜を傷つけたり、関節液が溜まって関節が腫れてしまうことがあります。
こうした症状が変形性関節症です。

このとき、骨にも影響が出ることがあり、軟骨の下にある骨が硬くなってしまったり突起するなど、関節に変形が起こることがあるのです。
最初は軽い関節痛と思われる症状だけですが、だんだんと進行し一度関節が変形してしまうともう元には戻らない病気です。
症状としては全身の関節すべてに起こり得るものですが、その中でも症状が出ると生活にも支障を来たしやすい箇所として、膝や股関節、背骨の腰の関節が挙げられます。
さらに手指にも症状が出やすく、指の変形を伴うことも多い病気です。
そのほか、首、足の指、肩や肘などにも症状が出る人もいます。

変形性関節症の主な原因は、既出の通り老化による軟骨などの関節を構成する要素の退行変性です。
65歳以上になると男性では約60%、女性では約70%の人が症状を感じ始めると言われています。
そのほかの要因としては、遺伝、肥満、関節不安性症、亜脱臼や脱臼を繰り返した場合、労働やスポーツによる関節への過度な負荷などが考えられます。
変形性関節症はその原因によって2種類に分けられています。

一次性関節症は原因が特定できず、年齢や肥満などのさまざまな原因が重なって起こる関節痛や変性症のことを言います。
膝の痛みを伴う場合の変形性関節症はほとんどがこのタイプです。
二次性関節症はほかの病気やケガが原因で起こるものを言います。
治療法としては、初期の段階では炎症を抑える抗炎症薬や鎮痛薬、湿布剤などを使用します。
ほとんどの場合、これで痛みを抑えることができます。

膝や股関節に痛みがある場合には杖などを使用すると、負担を減らす効果が期待できます。
また、ヒアルロン酸などの関節保護剤の注入を行うこともあります。
さらに症状が進行しているときには、関節鏡視下手術や人工関節手術などを行います。

肥満気味な人は特に注意しよう

既出のようにさまざまな原因で起こる変形性関節症ですが、中年以降の人に特に発症数が多くなるのは圧倒的に老化が原因である人が多いからです。
特に膝の痛みを訴える人が増え、この症状が進行すると膝に痛みがあることから足を動かさなくなり、さらに筋力が低下してやがて歩くことが困難な状態にまでなってしまいます。
こうなると人工関節などの手術が必要になりますが、実は人工関節には寿命があり、10年ほどで入れ替えをする必要が出てくることがあります。
つまり、早い段階で人工関節を使わないといけない状態になると、何度も大変な手術を受ける必要が出てきてしまいます。

では、加齢による老化が原因であるこの病気の発症を遅らせるためには若い内から対策しておく必要があります。
まず、若いうちから気をつけるべきなのが肥満です。
運動不足による肥満が気になる人は特に注意が必要です。
太っている人は、膝や腰などの関節にかかる負担が大きくなりがちです。
歩き方も体が曲がってしまっていたり、足がO脚になっていると股関節にも影響します。

また、少しでも痛みが出ると体を動かす機会が減り、さらに運動不足が加速してしまいます。
これでは完全な悪循環です。
こうならないためにはなるべく歩くことが大切です。

激しいスポーツなどはかえって関節に負担をかけることになるのでおすすめしません。
苦しくない程度に有酸素運動をすることで、関節を鍛え、心肺機能も強くすることができます。
少なくても55歳までは人工関節を必要とするような症状にはならないようにしましょう。
また、日常生活でも無理に重たいものを持ったりせず、歩くことや針仕事などに負担を感じたら杖を使ったり、手指をしばらく休ませるなどの対策をしてください。
もし少しでも痛みを感じることがあったら、放置せずに医師に診てもらうことも大切です。

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